Pernod ottiene un trattamento delicato dal fondo attivista americano

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Coloro che si aspettavano una lotta tra Elliott e il presidente di Pernod Ricard potrebbero essere delusi. I fondi attivisti possono anche guadagnare denaro attraverso un approccio delicato.

Il miliardario Paul Singer è spesso descritto come il peggior incubo di qualsiasi amministratore delegato. Il suo fondo speculativo Elliott Management Corp. è noto per le sue campagne attiviste aggressive che spingono i consigli di amministrazione ad apportare cambiamenti radicali o a lasciarsi trascinare.

Ma la sua ultima scommessa europea è diversa per quanto riguarda il produttore francese di liquori Pernod Ricard SA. Si tratta di un approccio di buon senso che richiede adeguamenti piuttosto che una riforma strutturale radicale. A giudicare dai recenti cambiamenti nel consiglio di amministrazione della società e dall’aumento del prezzo delle azioni, si tratta di un lavoro di gestione tra Elliott e Pernod. Non stupitevi se finisce per rivelarsi più una cura per la gioventù del vecchio regime che una rivoluzione formale.

A dicembre, quando Elliott ha annunciato una partecipazione di quasi 1 miliardo di euro (1,1 miliardo di dollari) in Pernod-Ricard – proprietario di Chivas Regal, Jameson Irish whiskey e Absolut vodka – abbiamo pensato di dover affrontare un tipico conflitto tra una società newyorkese aggressiva e un gioiello gruppo francese. Elliott ha attaccato la governance dell’azienda di famiglia e ha chiesto riduzioni dei costi per correggere le sue scarse prestazioni rispetto ai suoi colleghi. Bloomberg News ha riferito che la vendita di Pernod era un’opzione. L’amministratore delegato dell’azienda produttrice di bevande, Alexandre Ricard, ha difeso il suo piano di investimenti a lungo termine.

Ma dietro il vantarsi, non c’è molto che rientri nel modello attivista radicale. Vendere Pernod-Ricard? Per chi esattamente? I possibili ostacoli antitrust per cercare di sconfiggere Diageo Plc e LVMH sembrano irraggiungibili. E cercare di sostenere che Pernod è un artista poco performante e vittima di un consiglio di amministrazione, non funziona molto bene. Il prezzo del titolo è aumentato dell’83% in cinque anni, a fronte di una crescita del 62% per Diageo. Thierry Le Clercq, gestore di fondi di Mandarine Gestion, dice che Ricard sembra insensibile all’arrivo di Elliott. Gli investitori sono attratti dalla futura crescita in Asia, che è sulla buona strada.

A ben guardare, Elliott non è particolarmente arrogante. Il miglioramento della corporate governance e la riduzione degli scarti di 5 punti percentuali tra il margine operativo e quello di Diageo è ragionevole. Le risposte di Pernod suggeriscono che si sta comunque muovendo in questa direzione.

Pierre Pringuet, direttore di lunga data, si è dimesso dalla carica di vicepresidente, mentre Patricia Barbizet, una donna d’affari di grande esperienza, è diventata amministratrice indipendente.

Il piano di risparmio di 100 milioni di euro di Pernod è ben al di sotto di quanto Elliott sta cercando e il fondo ritiene che l’azienda potrebbe essere più “ambiziosa”. Ma in un modo indiretto, i team di gestione di Elliott e Pernod possono trovare i loro interessi in sintonia. Un Consiglio di Amministrazione ringiovanito potrebbe dare al direttore generale Ricard maggiore libertà per far fronte alle spese e infine voltare pagina sull’acquisizione di Absolut nel 2008, che gravemente indebitato Pernod e ha provocato una forte svalutazione. Ricard stesso ha detto in un’intervista che gli azionisti lo avevano spinto ad attenersi alla strategia messa in atto. È quindi interessante notare che è “felice” che Elliott è ora incluso nella lista.

Per quanto riguarda Singer, avrebbe bisogno di una facile vittoria in Europa, che non comporti una lunga lotta politicamente carica. Altre campagne non sono state facili: Telecom Italia SpA è nel bel mezzo di un tumulto, il produttore olandese di Sim NXP Semiconductors NV non ha potuto essere acquistato da Qualcomm Inc. e l’attacco di Elliott al produttore di vernici Akzo Nobel NV ha portato a una tregua dopo le battute d’arresto legali.

In confronto, con Pernod sembra un accordo cordiale. Il fondo potrebbe benissimo vendere la sua partecipazione domani e annunciare una vittoria per i suoi clienti. Per Elliott fare soldi è spesso meglio che mettersi nei guai.

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