Un fondo attivista coinvolto in un conflitto aziendale da 9 miliardi di dollari in Nigeria

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È probabile che la Nigeria debba affrontare il più grande deficit finanziario della sua storia, e un fondo speculativo si sta preparando a incassarne i guadagni. Il quadro giuridico e politico prevede un accordo tra il paese e una piccola azienda di gas naturale che è stata tagliata fuori dopo la morte improvvisa del presidente nigeriano nel 2010. L’azienda, Process & Industrial Developments (P&ID), ha intentato una causa e ottenuto un verdetto vertiginoso del valore di 9 miliardi di dollari. Ma ha passato anni a cercare di far pagare al paese questo importo, che equivale a quasi il 2,5% del suo PIL annuale.

In data odierna, un fondo speculativo gestito da VR Capital Group ha acquisito una partecipazione significativa in P&ID. E la società del gas sta cercando di esercitare il suo potere negli Stati Uniti e nel Regno Unito per garantire che la Nigeria ripaghi il suo debito o, in mancanza di ciò, permetta alla società di confiscarne i suoi beni.

Due anni fa, la P&ID ha vinto una sentenza contro il governo nigeriano, che ha rinnegato un accordo che permetteva alla compagnia del gas naturale di raccogliere idrocarburi. Anche se gli avvocati nigeriani sostengono che l’azienda non ha mai iniziato il lavoro, un tribunale arbitrale di Londra le ha assegnato 6,6 miliardi di dollari nel 2017, con più di 1 milione di dollari di interessi accumulati quotidianamente.

Per recuperare queste somme, P&ID, che è di proprietà di un fondo attivista e di una società chiamata Lismore Capital Ltd, alla fine dello scorso anno ha assunto lobbisti, avvocati e una società di pubbliche relazioni. Gli avvocati stanno inoltre cercando di confermare la sentenza nei tribunali di Washington e Londra, il che consentirebbe a P&ID di iniziare il sequestro dei beni nigeriani negli Stati Uniti e nel Regno Unito.

I rappresentanti di VR Capital, gestito da Richard Deitz, non hanno risposto alle molteplici richieste di commenti. Dayo Apata, procuratore generale della Nigeria, ha commentato in una dichiarazione che il paese “farà in modo che i suoi interessi e quelli del popolo nigeriano siano difesi con vigore”. Ha scritto che il collegio arbitrale era troppo fiducioso per il successo del progetto P&ID nel calcolo dei danni, il che ha portato a un risarcimento eccessivo.

In una dichiarazione, Brendan Cahill, uno dei fondatori di P&ID, ha dichiarato: “È deludente che la Nigeria abbia scelto di respingere i termini di un accordo che avrebbe giovato al paese fornendo elettricità a milioni di cittadini”. Egli ha dichiarato che la società, “sostenuta dai suoi investitori”, continuerà a far rispettare il verdetto.

La scommessa di VR Capital sembra essere l’ultimo esempio di una tattica usata dagli investitori in attività in difficoltà. Negli ultimi anni, aziende come Paulson & Co, Elliott Management e Pershing Square Capital Management hanno preso quote in investimenti che pochi avrebbero toccato, poi hanno assunto avvocati e lobbisti per cambiare il panorama politico in modo che potessero avere successo. Questa strategia ha funzionato per Elliott e i suoi co-investitori quando hanno ottenuto un massiccio accordo su un debito argentino insoluto. Il risultato è meno certo per alcuni detentori di obbligazioni portoricane e azionisti delle società statunitensi di finanziamento ipotecario Fannie Mae e Freddie Mac.

La saga nigeriana è iniziata quasi un decennio fa ed è rivelata dal deposito di documenti giudiziari e di arbitrato e di altri documenti pubblici. Nonostante le abbondanti risorse naturali del paese, le compagnie elettriche e petrolifere statali nigeriane hanno avuto difficoltà a fornire elettricità al paese. Per contribuire a risolvere il problema, nel 2010, il presidente Umaru Musa Yar’Adua ha autorizzato partnership con aziende private per sviluppare le infrastrutture energetiche del paese. Il Ministero delle risorse petrolifere ha concluso un accordo di questo tipo nel gennaio 2010 con P&ID, fondata nel 2006 da due irlandesi, Michael Quinn e Cahill.

In base all’accordo, la Nigeria prevedeva il trasporto di gas naturale da due piattaforme petrolifere offshore ad una raffineria che sarà costruita da P&ID. Lì, P&ID rimuoverà gli idrocarburi dal gas e invierà il combustibile alle centrali elettriche nigeriane. P&ID non sarebbe pagato per questo compito, ma potrebbe trattenere e vendere i sottoprodotti di idrocarburi, che a loro volta hanno un valore, e il governo potrebbe ottenere una riduzione.

L’azienda sperava che questo accordo avrebbe portato miliardi di dollari, contribuendo nel contempo a fornire alla Nigeria l’energia elettrica necessaria. Quinn, in una dichiarazione davanti a un collegio arbitrale, ha detto che pensava che l’accordo sarebbe stato “il momento clou della mia carriera negli affari nigeriani”. Ha aggiunto anche che P&ID ha speso decine di milioni di dollari per lavori preparatori prima di ottenere l’accordo.

Ma il progetto non è mai iniziato. Nel maggio 2010, Yar’Adua, che soffriva di pericardite, è morto. Le piattaforme petrolifere non sono state in grado di fornire il volume di gas naturale promesso nell’accordo e, inoltre, il governo non ha costruito l’oleodotto. Dopo circa due anni di tentativi di risolvere la controversia con il governo, P&ID ha presentato una richiesta di arbitrato a Londra, dove è stato raggiunto un accordo per la risoluzione delle controversie. Gli arbitri si sono schierati con P&ID.

Il governo nigeriano ha impugnato la decisione a Londra, sostenendo che il ministero del Petrolio non aveva il potere di concludere l’accordo e che il collegio arbitrale aveva utilizzato standard legali errati. Il governo ha perso, ma si è rivolto anche al sistema giudiziario nigeriano, dove ha vinto.

Poi gli arbitri londinesi sono tornati con un verdetto arbitrale. P&ID non ha mai spianato la strada alla raffineria di gas naturale, ma ha detto di aver speso circa 40 milioni di dollari in fase di progettazione. Ha calcolato i suoi danni stimando i profitti che avrebbe realizzato in 20 anni se il progetto fosse stato realizzato, ovvero circa 6 miliardi di dollari. Due dei tre arbitri hanno assegnato l’enorme risarcimento. Il terzo ha anche detto che ci dovrebbero essere danni, ma ha stabilito un importo molto più basso.

Ad un certo punto, il fondo con sede a Cayman, VR Advisory Services Ltd. ha acquistato il 25% di P&ID, secondo i registri pubblici. Una portavoce di P&ID si è rifiutata di commentare quando VR ha acquistato la sua partecipazione o di identificare il proprietario di Lismore Capital.

Lo scorso autunno, due società si sono registrate al Senato degli Stati Uniti per fare pressione sul Congresso e sull’amministrazione Trump a nome dell’azienda energetica. Uno di loro, Kobre & Kim, che rappresenta anche P&ID nell’aula di tribunale del Distretto di Columbia e che è abituato a cercare di far rispettare le sentenze contro governi stranieri. L’altro, DCI Group, è specializzato in pubbliche relazioni per le aziende di Wall Street che cercano di usare la pressione pubblica per far pagare le scommesse. In gennaio, DCI ha riferito di aver guadagnato 80.000 dollari in tasse nel quarto trimestre da P&ID e ha fatto pressione sul Dipartimento di Stato americano. Black Diamond Strategies LLC, che ha lobbisti conservatori, ha anche rivelato che DCI lo ha ingaggiato per conto di P&ID.

La battaglia ha fatto notizia in Nigeria, dove il presidente Muhammadu Buhari si stava battendo per un secondo mandato. (Ha vinto in febbraio.) In novembre, quando i funzionari nigeriani si sono recati nel Regno Unito per fare un’offerta di obbligazioni, gli editorialisti hanno detto che la Nigeria doveva pagare P&ID se sperava di raccogliere fondi da investitori britannici. Ciò ha spinto alcuni media nigeriani ad accusare i giornalisti di essere stati assunti per attaccare Buhari. Cheta Nwanze, analista di SBM Intelligence, una società di consulenza di gestione del rischio con sede a Lagos, dice che il governo avrebbe dovuto risolvere il conflitto e andare avanti. Dice che la decisione del presidente di non farlo “ha causato ora una responsabilità che supera di gran lunga qualsiasi cosa il paese abbia mai affrontato.

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