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Il 5 marzo 2019, il Hedge Fund attivista Barington Capital Group LP, creato nel 2000 a New York, ha inviato un invito formale alla casa madre, L Brands ,della catena di lingerie Victoria’s Secret e al suo manager dal 1963, Lester Wexner (81 anni e principale azionista con il 16,7% del capitale detenuto), per riformare radicalmente la società. La sua argomentazione si basa sui risultati di un andamento molto deludente del mercato azionario (un calo del 73% del prezzo delle azioni dal novembre 2015), e sulla performance operativa in calo di Victoria’s Secret, che contrasta con gli ottimi risultati dell’altro pilastro del gruppo, Bath & Body Works (una catena di prodotti di bellezza e arredi per la casa).

Il fondo attivista chiede una revisione della strategia dell’azienda di lingerie, in particolare del marketing, per essere più in linea con le tendenze dei consumatori. Il Barington Capital Group chiede la scissione del gruppo in modo che Bath & Body Works possa essere valutato meglio e non risenta dell’attuale riforma di Victoria’s Secret. Infine, vuole che il consiglio di amministrazione di L Brands sia più giovane, più diversificato e veramente composto da amministratori indipendenti. Riconosciamo qui i tradizionali strumenti d’azione dei fondi attivisti per ottenere rapidamente un miglioramento nella valutazione delle aziende mirate.

La strategia marketing contestata

Mentre il fatturato del gruppo continua a crescere del 4,57% nel 2018, ciò è dovuto principalmente a Bath & Body Works con una crescita del 10,43% mentre Victoria Secret è in calo del 0,16%, anche se è stata “salvata” dallo sviluppo delle attività di vendita online (+13,68%). Uno sguardo agli ultimi 10 anni dimostra che la crescita del gruppo è effettivamente guidata da Bath & Body Works, sia attraverso i punti vendita, che attraverso le vendite online.

Un negozio di Bath & Body Works a Meriden, Connecticut.

Ciò è in linea con i commenti del fondo attivista, che attribuisce questi sviluppi all’instabilità gestionale del responsabile di Victoria’s Secret e alla sua incapacità di tenere conto dei cambiamenti nelle abitudini di consumo dei clienti americani (le vendite internazionali hanno rappresentato solo il 4,6% nel 2018, anche se in rapida crescita rispetto al 20% del 2017. Il direttore marketing settantenne è specificamente coinvolto.

Il gruppo si è inoltre recentemente dismesso da due reti marginali in perdita (vendita di La Senza e chiusura di Henri Bendel).

Victoria’s Secret sta prosciugando i margini operativi

Il margine operativo del gruppo è in calo dal 2016 a causa delle disavventure di Victoria’s Secret. D’altra parte, il margine operativo di Bath & Body Works è costantemente alto, 23,26% nel 2018 ed è sempre più alto di quello di Victoria’s Secret.

Se aggiungiamo che il gruppo è fortemente indebitato (l’indebitamento finanziario rappresenta il 71% del totale del bilancio) e che ha un patrimonio netto negativo, è abbastanza chiaro che la prospettiva di una scissione di Bath & Body Works avrebbe asset significativi per migliorare la situazione, sia in termini di valutazione complessiva che di capacità di finanziamento allo sviluppo, in particolare internazionale.

Una governance del passato

Si potrebbe pensare che dopo tanti anni di lavoro da parte di ricercatori accademici, legislatori, associazioni di datori di lavoro, autorità di borsa, ecc. per migliorare gli standard di corporate governance a livello internazionale, una situazione come quella del gruppo L Brands non potrebbe più esistere realmente, soprattutto negli Stati Uniti, paese di libero scambio. Tuttavia, nel caso di L Brands, è possibile stabilire un lungo elenco di deroghe formali o informali dalle normali raccomandazioni.

In primo luogo, le funzioni di Presidente e Amministratore Delegato sono confuse, indebolendo la capacità del Consiglio di controllare il manager. La società riferisce dell’esistenza di 8 amministratori indipendenti su 12, il che è in linea con i principi, ma ha una visione ampia del concetto. Infatti, molti membri appartengono alla comunità di Columbus (Ohio), dove si trova la sede centrale, e sono legati da altre attività, sia economiche che filantropiche.


Leslie Wexner, 81 anni, dirige L Brands dal 1963. 

L’anzianità nel consiglio di amministrazione può raggiungere nuove vette, con la presenza del lead independent director (che dovrebbe compensare la confusione delle cariche di presidente e amministratore delegato) da 31 anni, mentre un altro amministratore ne è membro da 42 anni. Tutto ciò non rassicura il Consiglio di Amministrazione circa la sua capacità di esercitare la sua funzione di controllo del manager……..

Inoltre, la diversità di genere non è un’opzione con solo 3 donne su 12 (compresa la moglie del presidente dell’azienda). Anche se il requisito di una quota minima del 40% per ogni sesso non esiste negli Stati Uniti, questo sembra molto basso, soprattutto perché la maggioranza dei clienti di Victoria’s Secret e Bath & Body Works sono donne.

I fondi attivisti possono rivelarsi utili

L’elevata età media dei membri del consiglio di amministrazione (circa 70 anni) può anche non aiutare a tener conto delle aspirazioni della clientela. Mentre la preparazione della successione dei funzionari è menzionata nella relazione annuale, si afferma soltanto: “Il Comitato per le Nomine e la Governance ha messo in atto politiche e principi che disciplinano la successione dell’Amministratore Delegato e degli alti dirigenti” senza ulteriori chiarimenti, il che può essere sorprendente o addirittura preoccupante data l’età dei dirigenti. Infine, i membri del Consiglio di Amministrazione non hanno un’esperienza significativa internazionale mentre L Brands sta valutando significativi sviluppi commerciali al di fuori degli Stati Uniti.

Nel complesso, il bilancio di L Brands, nonostante i successi passati, non sembra essere molto buono quando si guarda al futuro. L’azione del fondo attivista Barington sembra quindi essenzialmente giustificata.

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