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La pressione su Sony sta aumentando per rilanciare la sua ormai difficile attività cinematografica.

Quando il presidente di Sony Kenichiro Yoshida si è confrontato con gli investitori martedì 19 maggio per definire la strategia di gestione del conglomerato elettronico per i prossimi due anni, è sorta una domanda: cosa vuole Daniel Loeb?

Mercoledì 15 maggio, il fondo attivista di Loeb, Third Point, ha rivelato attraverso i file depositati presso la SEC di aver acquisito circa 63 milioni di dollari American Depositary Receipts di Sony durante i primi tre mesi del 2019.

L’ultima volta che Loeb è entrato in conflitto con Sony è stato nel 2013, quando ha spinto l’azienda a cedere una parte della sua divisione intrattenimento.

Sony ha respinto questa idea, ma ha accettato di aumentare la trasparenza delle vendite, fornendo anche le ricevute per ogni film. Quando Loeb è andato in pensione l’anno successivo, la sua azienda ha realizzato un utile di quasi il 20%.

Ma da quando Loeb ha annunciato il mese scorso che stava prendendo un’altra partecipazione in Sony – spingendo le azioni in crescita del 9% alla Borsa di Tokyo – la speculazione è che l’investitore si sta concentrando ancora una volta sull’industria cinematografica e che non è mai riuscito ad aumentare i suoi tassi di profitto oltre il 10%. I principali concorrenti americani hanno cifre molto più impressionanti: Walt Disney intorno al 30% e Time Warner ben oltre il 10%.

“Da questo tasso di profitto, è difficile dire che l’industria cinematografica di Sony sta andando bene”, ha detto Yoshiharu Izumi, analista senior di SBI Securities.

Il motivo è semplice, spiega Izumi, che copre l’industria elettronica da più di 20 anni: troppo pochi film di successo e scarso controllo dei costi.

“Disney ha 11 film tra i primi 20 migliori film di tutti i tempi per il box office mondiale”, dice, “sulla base dei dati di fine febbraio. “Warner ne ha due, Universal ne ha cinque, Fox e la Paramount Pictures ne ha uno. La Sony zero.”

Disney ha anche tre dei quattro film più redditizi di tutti i tempi, tra cui “Star Wars: The Force Awakens” e il suo ultimo blockbuster “Avengers”: Endgame, che ha ricevuto più di 2,6 miliardi di dollari dalla sua uscita il mese scorso e potrebbe presto sostituire “Avatar” della 20th Century Fox come il film più redditizio mai realizzato. Nel frattempo, il successo al box-office di Sony rimane lo “Skyfall” del 2012, che si classifica al 24° posto a livello mondiale.

Con 27 film usciti l’anno scorso contro i 13 della Disney, anche la fitta programmazione di Sony non ha aiutato, ostacolando la capacità dello studio di implementare quel tipo di accurate campagne di marketing che ora sono così importanti per la vendita dei biglietti. L’anno scorso, il fatturato medio al box office Disney per film è stato di 238 milioni di dollari, quasi cinque volte quello di Sony.

Anche l’industria cinematografica sta affrontando grande cambiamenti: Disney ha recentemente concluso il suo accordo di fusione con il gigante dell’intrattenimento Fox, mentre nel 2018, AT&T ha acquisito Time Warner.

“In termini di volumi, l’attuale riallineamento ha allargato il divario tra Sony e i principali attori del mercato”, ha dichiarato Mika Nishimura, Research Analyst di Credit Suisse, in un rapporto del 9 aprile.

A questo si aggiunge l’imminente minaccia rappresentata dai servizi di streaming come Netflix, Hulu e Amazon – su cui anche Apple e Disney ripongono grandi speranze – e Third Point ha molte ragioni per sostenere ogni possibile proposta per Sony di vendere il proprio business cinematografico.

“Si può dire che Third Point non si è sbagliato sulle sue affermazioni[nel 2013], dato che l’attività di produzione cinematografica di Sony non genera ancora abbastanza profitti e ha quindi dovuto essere sostenuta”, ha detto Yasuo Nakane, analista senior di Mizuho Securities.

Ma è improbabile che Sony voglia vendere la propria attività. Uno dei compiti principali del management sarà quello di convincere gli investitori che il cinema rimane essenziale per migliorare il valore dell’azienda, spiegare le strategie che saranno applicate in futuro e dimostrare come il cinema contribuirà allo sviluppo.

Le confutazioni più ovvie delle chiamate di Sony a lasciare l’industria cinematografica sono alcune delle sinergie create tra le sue attività cinematografiche, hardware e giochi, come “Marvel’s Spider-Man”, un gioco per PlayStation 4 che ha utilizzato i contenuti cinematografici di Sony e ha riscosso un enorme successo l’anno scorso.

“Spider-Man della Marvel è diventato il gioco di supereroi di maggior successo in quasi 15 anni”, ha detto Mat Piscatella, analista della società americana di ricerche di mercato NPD Group, in un commento di gennaio su Twitter. “Quello che Insomniac e Sony hanno ottenuto con questo gioco è assolutamente incredibile.”

Secondo Nishimura di Credit Suisse, Sony continua a rafforzare i rapporti con i creatori di contenuti e gli artisti utilizzando le più recenti tecnologie hardware.

“Anche se Sony riceve proposte dall’esterno dell’azienda come è successo l’ultima volta, abbiamo seri dubbi sul fatto che si staccherà dall’industria dell’intrattenimento”, ha detto il sig. Nishimura.

Altri analisti hanno elogiato Tom Rothman, che è diventato presidente del Motion Picture Group di Sony Pictures Entertainment nel 2015, e Anthony Vinciquerra, che è diventato CEO di SPE nel 2017.

Dopo che l’utile netto di Sony è sceso del 50% a 73 miliardi di yen (665 milioni di dollari) a causa delle perdite significative nell’industria cinematografica nel 2017, vale a dire la produzione cinematografica, la produzione televisiva e le reti mediatiche.

Con la proroga delle riforme strutturali e i suoi vantaggi come società cinematografica indipendente, “Sony può facilmente costruire relazioni in vari settori, sfruttando le sue piattaforme di gioco e i suoi contenuti”, ha dichiarato Nishimura.

Izumi di SBI ha anche suggerito che Sony sarà in grado di offrire i suoi contenuti cinematografici su qualsiasi piattaforma di servizi di streaming a differenza di Disney, la cui decisione di lanciare il proprio servizio di streaming limiterà inevitabilmente la sua disponibilità.

Le azioni Sony sono negoziate sotto i 6.000 yen, in calo del 15% rispetto allo scorso settembre, data in cui hanno raggiunto il loro livello più alto in 11 anni. Sia gli analisti che gli investitori concordano sul fatto che le azioni Sony sono sottovalutate.

Masaru Sugiyama, analista di Goldman Sachs, stima il prezzo obiettivo su un periodo di 12 mesi a 8.400 yen, con un aumento di oltre il 40%.

“L’attività cinematografica di Sony è poco apprezzata. Gli ultimi due anni ci hanno dimostrato che siamo in un periodo di ripresa con l’arrivo di una nuova gestione e di una strategia di base incentrata sui contenuti [della proprietà intellettuale].”

Anche Oasis Management, un altro fondo attivista che da tempo è azionista di Sony, è ottimista sulle prospettive dell’azienda.

“Continuiamo a credere che Sony sia sottovalutata”, ha dichiarato Seth Fischer, Responsabile degli investimenti di Oasis. “Siamo d’accordo con il management e gli altri azionisti che i mercati pubblici non stanno apprezzando il pieno valore delle attività di livello mondiale, oltre al significativo aumento dei profitti e dei margini operativi sotto la leadership di Yoshida come CFO e ora CEO.

Nakane stima l’attuale prezzo obiettivo di Sony a 8.400 yen. Nel suo rapporto di marzo, ha calcolato che il business di Sony ha un valore di circa 700-800 miliardi di yen, con un EBITDA di 77,2 miliardi di yen e un enterprise value to EBITDA ratio di 9,1-10,1 miliardi di yen.

“Rispetto ad altre attività come i giochi o la musica, il suo valore è relativamente basso”, ha osservato il signor Nakane.

Third Point potrebbe non essere in grado di convincere Sony a voltare le spalle a Hollywood, ma la pressione sulla società potrebbe incoraggiarla ad essere più proattiva nel suo impegno sul mercato.

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